Quarta-feira, Abril 17

Ação judicial busca bloquear limites da NCAA para doadores esportivos

Os procuradores-gerais do Tennessee e da Virgínia entraram com uma ação judicial na quarta-feira contra a NCAA, dizendo que o órgão que regula o atletismo universitário não tem o direito de bloquear a prática cada vez mais comum de patrocinadores ricos pagarem para atrair os melhores recrutas.

Ele terno foi arquivado um dia após a revelação de que a NCAA estava investigando o programa de futebol da Universidade do Tennessee por violações de recrutamento envolvendo um grupo de doadores que organiza pagamentos a atletas. Isso poderia desencadear uma ampla batalha legal sobre a própria natureza do atletismo universitário, que está no meio de uma rápida transição de um sistema amador rigidamente policiado para uma espécie de mercado profissional irrestrito.

A força motriz por trás dessa mudança tem sido os coletivos de doadores, que são grupos de ex-alunos e outros incentivadores que doam dinheiro que é usado para compensar atletas de ponta, às vezes em valores próximos aos níveis profissionais. Eles fazem isso explorando as novas regras de “nome, imagem e semelhança” da NCAA, ou NIL, que pretendiam permitir que os atletas recebessem dinheiro por seus endossos, mas na prática permitem que quase qualquer pessoa os pague, e por quase qualquer motivo.

Na verdade, os colectivos pagam salários disfarçados de patrocínios e agora desempenham um papel central no processo de cortejamento de jogadores de futebol, basquetebol e outros desportos.

A ação busca eliminar uma das poucas regras da NCAA que limitam esses grupos e um dos últimos vestígios do modelo amador.

Essa regra é que os coletivos não podem recrutar alunos do ensino médio ou transferir alunos para brincar na escola escolhida, oferecendo-lhes dinheiro.

Os procuradores-gerais, abordando a questão antes mesmo de a NCAA divulgar alegações específicas contra a Universidade do Tennessee, disseram que a restrição equivalia a uma restrição ilegal ao comércio. Eles argumentam que os coletivos deveriam ser livres para superar uns aos outros no recrutamento, como fazem as escolas com os melhores treinadores.

“Esta proibição do recrutamento do NIL limita a competição”, disseram os procuradores-gerais no processo, afirmando que o limite “diminui artificialmente a compensação do NIL que os atletas universitários poderiam ganhar num mercado livre”.

Os procuradores-gerais pediram a um juiz que emitisse uma ordem bloqueando a regra até 6 de fevereiro, um dia antes da abertura da próxima janela na qual alunos do último ano do ensino médio poderão assinar acordos de bolsas de estudo para jogar futebol americano universitário.

A NCAA reiterou na quarta-feira que as suas regras são elaboradas pelas escolas membros, que apelaram a uma aplicação mais rigorosa e à responsabilização dos infratores. A NCAA disse em um comunicado que o processo exacerbaria o que os treinadores e administradores costumam chamar de “atmosfera de ‘Velho Oeste’” e exporia ainda mais os atletas a uma exploração potencial.

A ação foi movida pelo procurador-geral do Tennessee, Jonathan Skrmetti, um nomeado republicano que muitas vezes assumiu posições jurídicas conservadoras em seus 17 meses no cargo. Os relatórios de terça-feira sobre a investigação da NCAA sobre a Universidade do Tennessee provocaram uma resposta contundente da escola e indignação entre sua base de fãs.

O grupo de doadores no centro do caso do Tennessee pagou para levar um quarterback do ensino médio ao campus em um jato particular, de acordo com uma pessoa familiarizada com o caso. A equipe do Tennessee divulgou um comunicado dizendo que seguiu as regras da NCAA e que seu contrato com o quarterback, que poderia permitir-lhe ganhar US$ 8 milhões, não exigia que ele frequentasse o Tennessee.

A participação da Virgínia no processo levantou a possibilidade de que outros estados com programas esportivos escolares estaduais de alto nível pudessem aderir à ação legal. O procurador-geral da Virgínia, Jason S. Miyares, é um republicano eleito.

Os coletivos surgiram pela primeira vez em 2021, quando a NCAA, depois de perder uma série de processos judiciais que corroeram a sua autoridade reguladora, recusou-se a contestar uma série de leis estaduais que permitiam aos jogadores lucrar com o seu nome, imagem e semelhança.

Desde então, durante grande parte do tempo, houve poucas evidências de que a NCAA estivesse tentando policiar esses grupos. O New York Times contou mais de 140 grupos que operam agora em escolas de todo o país, com orçamentos que podem chegar a 10 milhões de dólares ou mais.

Em apenas alguns anos, dizem os treinadores e jogadores universitários, o dinheiro oferecido pelos grupos tornou-se o factor dominante no recrutamento e retenção de atletas. No ano passado, por exemplo, o quarterback titular da Universidade de Iowa disse ao Times que havia sido transferido da Universidade de Michigan depois que o time de Iowa lhe fez uma oferta por escrito descrevendo quanto lhe pagariam.

Autoridades de atletismo universitário reclamaram que a NCAA permitiu que o sistema de nome, imagem e semelhança se tornasse um sistema de pagamento por jogo disfarçado.

Muitas leis estaduais, incluindo uma promulgada há quase três anos no Tennessee, ecoam a proibição da NCAA de pagar para jogar. A lei do Tennessee afirma que a compensação não pode ser fornecida em troca do desempenho atlético, a fim de “manter uma separação clara entre o atletismo intercolegial amador e os esportes profissionais”.

Isso contrasta com o argumento apresentado pelo procurador-geral do Tennessee no processo de quarta-feira, que parecia aceitar que os grupos estavam pagando jogadores para jogarem em suas escolas. Skrmetti, que no ano passado ameaçou processar a NCAA se ela proibisse o time de futebol americano do Tennessee de participar de um jogo de bowl durante uma investigação separada, disse que os atletas tinham o direito de maximizar esses pagamentos, pesquisando as escolas para descobrir onde eles estavam. mais.

“Muito poucos atletas universitários se tornam ‘profissionais’ em seu esporte e, portanto, seu valor NIL é mais alto durante sua curta carreira universitária”, diz o processo. “Sua capacidade de negociar o melhor acordo NIL é crítica.”

O resultado foi uma sorte inesperada para muitos jogadores, mas também um mercado caótico que carecia das regras, dos sindicatos e dos salários mínimos que regem os mercados de trabalho do desporto profissional. Neste mercado semi-clandestino de agente livre, os atletas universitários tinham pouca ideia do seu verdadeiro valor.

Nas últimas semanas, a NCAA também deu alguns sinais de que pretende controlar os coletivos.

O presidente da NCAA, Charlie Baker, propôs permitir que as escolas celebrassem acordos NIL diretamente com os atletas, uma medida que poderia diminuir o impacto dos coletivos e poderia ser codificada pela associação ainda este ano. Um importante comitê da NCAA propôs este mês outras regras que tornariam a regulamentação mais rígida, incluindo exigir que os atletas relatassem quaisquer negócios acima de US$ 600 e forçar as escolas a se desligarem ainda mais dos reforços que se descobrissem envolvidos em irregularidades.

A ala de aplicação da lei da NCAA multou a Florida State University depois que um treinador de futebol levou um possível estudante transferido para se encontrar com um grupo. E ele está investigando a Universidade da Flórida, onde um grupo ofereceu US$ 13,85 milhões a um quarterback do ensino médio, mas não pagou.

A ação movida na quarta-feira busca estabelecer uma decisão legal que permitiria tais transações, inaugurando uma era em que os atletas universitários são tratados como profissionais antes mesmo de irem para a faculdade.