Sábado, Julho 13

Como a FAFSA mudou as admissões em faculdades este ano

Como a FAFSA mudou as admissões em faculdades este ano

Faltavam poucos dias para processar um lote de pedidos de ajuda financeira federal quando os funcionários do Departamento de Educação fizeram uma descoberta fatídica: 70.000 e-mails de estudantes de todo o país, contendo uma riqueza de dados essenciais.

Eles estavam em uma caixa de entrada, intocados.

Essa descoberta na semana passada deu início a um esforço intensivo e de pânico de três dias por parte de mais de 200 funcionários do departamento, incluindo Richard Cordray, o principal oficial de ajuda estudantil do país, para ler cada um dos e-mails um por um e extrair informações de identificação cruciais necessárias para ajuda financeira. O futuro dos estudantes dependia disso.

“Você precisa desembaraçá-lo”, disse Cordray à sua equipe na quinta-feira, de acordo com gravações de duas reuniões consecutivas obtidas pelo The New York Times. “Então, você sabe, estou ficando muito impaciente.”

Um funcionário exasperado respondeu: “Trabalhamos a noite toda, literalmente a noite toda”.

Foi mais um revés no lançamento fracassado de uma nova versão do Aplicativo Gratuito de Auxílio Federal ao Estudante, conhecido como FAFSA, no qual milhões de famílias e milhares de escolas dependem para determinar como os estudantes pagarão a faculdade. Há três anos, o Congresso instruiu o Departamento de Educação a modernizar o novo formulário para torná-lo mais fácil e acessível. Tem sido exatamente o oposto.

Durante quase seis meses, estudantes e escolas enfrentaram o caos burocrático causado por graves atrasos no lançamento do website e no processamento de informações críticas. Uma série de erros cometidos pelo departamento, desde uma implementação aleatória até falhas técnicas, deixaram estudantes e escolas no limbo e mergulharam no caos a fase mais crítica da temporada de admissões universitárias.

Num ano normal, os alunos já estariam a rever as suas ofertas de ajuda financeira, dando-lhes tempo suficiente para se prepararem para o tradicional dia de decisão em 1 de maio, quando muitas escolas esperam compromissos.

Mas este não é um ano normal.

Devido a atrasos na implementação da FAFSA, as escolas não têm as informações de que necessitam do governo para recolher ofertas de ajuda financeira. Os estudantes tiveram que adiar decisões sobre onde cursar a faculdade porque não têm ideia de quanta ajuda receberão.

Muitas escolas estão atrasando os prazos de matrícula para dar aos alunos mais tempo para resolver suas finanças, criando um caos nos orçamentos das faculdades e nas listas de espera.

O Departamento de Educação prometeu cumprir o prazo auto-imposto de sexta-feira para o envio de informações financeiras dos alunos às escolas.

Mas a tarefa que temos diante de nós é monumental. O departamento está trabalhando em 5 milhões de inscrições até agora, mas espera-se que mais de 10 milhões de inscrições adicionais cheguem à medida que os alunos avançam no processo, que é ainda não funciona sem atrasos.

“Neste momento, os escritórios de ajuda financeira em todo o país estão segurando-se pelas unhas”, disse Justin Draeger, diretor executivo da Associação Nacional de Administradores de Ajuda Financeira Estudantil.

O objetivo do sistema FAFSA renovado era simplificar a forma notoriamente confusa, reduzindo-a mais de 100 perguntas menores de 40 anos e torná-lo mais acessível a estudantes de baixa renda.

Mas não estava pronto para ser lançado em outubro, quando o formulário FAFSA normalmente está disponível para os alunos enviarem os dados financeiros de suas famílias ao governo.

No final de Dezembro, quando o sistema foi finalmente lançado, os problemas tornaram-se imediatamente aparentes.

Falhas técnicas impediram que muitos alunos acessassem o formulário no site. Os alunos relataram ter sido repetidamente expulsos ou bloqueados do formulário, ou desligaram depois de esperar de 30 minutos a três horas para que alguém atendesse a linha de apoio do departamento.

A implementação fracassada interrompeu uma função crítica do processo federal de ajuda estudantil.

O governo precisa de informações da FAFSA para calcular quanto auxílio federal os estudantes devem receber. As escolas, por sua vez, precisam desse número para fazer os seus próprios cálculos sobre quanto um aluno deve esperar pagar naquela faculdade ou universidade específica, depois de adicionar mensalidades e bolsas adicionais.

Para muitos estudantes, a estimativa da FAFSA, que às vezes chega antes mesmo de receberem resposta de qualquer uma das escolas às quais se candidataram, é o primeiro sinal de esperança de que a faculdade esteja ao seu alcance.

Andrea, estudante do último ano da KIPP Denver Collegiate High School, no Colorado, será a primeira pessoa de sua família a frequentar a faculdade. Ele está de coração voltado para a Duke University.

Mas primeiro você precisa navegar na FAFSA.

“É angustiante”, disse Andrea, 17 anos, que pediu para ser identificada pelo nome para proteger seus pais, que imigraram do México para os Estados Unidos e não têm documentos. “É mais profundo do que uma forma. “É o nosso futuro.”

O caso deles atingiu talvez a falha mais perniciosa na implementação: o novo formulário congelou os requerentes que não podiam fornecer um número de Segurança Social para si próprios ou para os seus pais ou cuidadores, algo que não tinha sido um problema com o formulário anterior.

Para que os alunos com dados faltantes da Previdência Social fossem aprovados, o Departamento de Educação pediu a candidatos como Andrea que enviassem por e-mail fotos de carteira de motorista, carteira de identidade ou outros documentos que verificassem sua identidade. Enquanto o departamento se preparava para anunciar na semana passada que a questão do número da Segurança Social tinha sido resolvida, as autoridades perceberam que a caixa de entrada e os seus 70.000 e-mails não tinham sido tocados.

Isso levou Cordray a reunir equipes de emergência de voluntários para trabalhar horas extras para superar o atraso.

Os estudantes, disse ele, confiavam neles.

“São muitos Dreamers, novos imigrantes e o tipo de pessoas que, se puderem ajudar no processo de ensino superior, podem abrir caminho neste país”, disse Cordray. “Queremos que eles sejam capazes de fazer isso.”

Embora o formulário anterior da FAFSA fosse longo e complexo, os alunos do último ano da escola de Andrea conseguiram preenchê-los sem muitos incidentes nos anos anteriores. A KIPP Colorado, parte de uma rede de escolas públicas charter com algumas das taxas de aceitação universitária mais altas do país para estudantes de baixa renda, realiza uma noite anual da FAFSA, quando as famílias se reúnem para preencher o formulário juntas.

Este ano, apenas cerca de 20% dos alunos noturnos da FAFSA conseguiram preencher o formulário, uma grande mudança em relação aos anos anteriores, disseram funcionários da escola.

Karen Chavez, diretora assistente de faculdade e carreira do KIPP Colorado, disse que normalmente tentava tranquilizar os alunos de que a faculdade está ao seu alcance.

Mas este ano ele está lutando com essa mensagem.

“É difícil para nós, como conselheiros, ter que observar o que digo ou como digo as coisas”, disse ele, “porque quero proteger seus corações e administrar suas expectativas”.

O Gabinete de Prestação de Contas do Governo iniciou uma investigação no lançamento da FAFSA a pedido dos republicanos, que dizem que ela ficou em segundo plano em relação a outras prioridades, como os programas de perdão de dívidas de empréstimos estudantis do presidente Biden.

Vários altos funcionários da Casa Branca e do Departamento de Educação citaram prazos excessivamente curtos, empreiteiros que não cumpriram os prazos e financiamento insuficiente. Falando sob condição de anonimato para discutir abertamente as questões, as autoridades reconheceram que outras tarefas importantes, como o reinício dos pagamentos de empréstimos federais e a reabertura de escolas após a pandemia do coronavírus, consumiram recursos vitais.

“Não é que alguém aqui não tenha percebido quão importante é este projeto ou quão grande é”, disse James Kvaal, vice-secretário do Departamento de Educação. “E tem sido uma prioridade máxima para nós, nos níveis mais altos do departamento, há um ano e meio.”

Houve erros óbvios, como a falta de testes de usuário robustos necessários para detectar o que seriam dezenas de problemas técnicos importantes. E o Departamento de Educação só percebeu em Novembro que não tinha ajustado uma fórmula crítica de receitas, que teria negado mais de mil milhões de dólares em ajuda aos estudantes.

Embora o departamento tenha tentado projectar optimismo sobre o seu progresso, as autoridades, em privado, nutriam dúvidas.

No dia 13 de Fevereiro, o Secretário da Educação, Miguel A. Cardona, disse aos jornalistas que, uma vez resolvidas as questões técnicas, a FAFSA seria um “processo de 15 minutos” e um “ganho líquido” para estudantes e escolas.

Numa reunião de equipe, uma semana depois, Cordray fez uma avaliação diferente: “É muito ruim”, disse ele, segundo pessoas que ouviram os comentários. “Pode piorar”.

Em resposta a um pedido de comentário para este artigo, Cordray disse que a abordagem do Departamento de Educação era fornecer um FAFSA atualizado e simplificado.

“Nossa equipe não está focada em apontar o dedo”, disse ele, “mas em conseguir mais ajuda federal para estudantes e famílias merecedores”.

Há uma preocupação crescente de que as questões da FAFSA afetem desproporcionalmente comunidades tradicionalmente carentes, especialmente estudantes negros, latinos, de primeira geração e de baixa renda.

Para muitos deles, o fator mais importante na hora de decidir por uma universidade é como pagá-la.

Os defensores dos estudantes temem que muitos deles simplesmente desistam, faltem à faculdade ou dependam de empréstimos caros para pagar por isso.

“Os riscos de capital são monumentais”, disse Kim Cook, CEO da National College Attainment Network. “Quanto mais tarde essas cartas chegam, mais a conversa muda entre para onde ir e se devemos ir.”

Este mês, o Departamento de Educação começou a deslocar o seu pessoal por todo o país para fornecer o chamado serviço de portaria, apoiado por US$ 50 milhões do orçamento do departamento, para fornecer suporte técnico às universidades que enfrentam atrasos.

Mas, na semana passada, as autoridades reuniram-se pessoalmente com apenas 20 das 180 escolas que solicitaram apoio adicional, de acordo com um alto funcionário do departamento.

Lodríguez Murray, vice-presidente sênior de políticas públicas e assuntos governamentais do United Negro College Fund, disse que as consequências dos atrasos da FAFSA podem estar no mesmo nível da devastação que as faculdades e universidades historicamente negras sofreram em 2011, quando o governo tornou a tarefa mais difícil. para os pais obterem empréstimos para ajudar a pagar a educação dos seus filhos. O número de matrículas nas HBCUs despencou em 40.000 num ano, quando o fluxo de ajuda foi interrompido.

“É uma crise que parece desnecessária”, disse Murray sobre as consequências da FAFSA, “e esperamos que ainda possa ser evitada”.