Quarta-feira, Abril 17

Como o Worcester Polytechnic Institute resistiu a uma onda de suicídios

“Você estava exausto?”, perguntei a ele.

Seu rosto era plano. “Eu ainda estou”, disse ele. “Sim. Sim, e ainda estou.”

Worcester é famoso devido à queda de neve que recebe no inverno. Tem a ver com a localização da cidade em relação aos Montes Apalaches. As nuvens caem quando a temperatura cai, e então a neve é ​​implacável e o clima é brutal. Todo o inverno é brutal, brutal, brutal e então, de alguma forma, pouco a pouco, não é mais. Foi assim que veio o fim da crise do WPI. Nenhuma das pessoas com quem falei conseguiu explicar como sabiam que a emergência havia diminuído; o máximo de que podiam ter certeza era que, a certa altura da primavera de 2022, sentiram intuitivamente que a última morte havia ficado para trás. Entre o verão de 2021 e o inverno de 2022, o corpo docente existiu em estado de suspensão. “Estávamos sempre esperando, esperando pelo próximo, se haveria um próximo”, disse Foo. “Como esperar o outro sapato cair.” Mas então, em algum momento do inverno, disse ele, ficou claro que tudo estava acabado. Não houve um ponto claro de demarcação, apenas uma mudança sutil. “A cultura do campus parecia muito mais leve”, disse ele, “como se tivéssemos passado por uma experiência traumática, mas de alguma forma podíamos ver o ponto no fim do túnel. De alguma forma, algo acabou.

King disse que sabia que “isso” havia acabado quando, em algum momento durante a primavera, as pessoas começaram a se olhar novamente. Durante meses, parecia que ninguém suportava contato visual. “Essa dor geralmente você não quer; se eu olhar nos seus olhos, posso sentir sua dor.” E então, um dia, algo mudou. “As pessoas começaram a olhar nos meus olhos e eu sabia que estavam sorrindo, embora eu não conseguisse ver o sorriso”, disse ele, apontando para as máscaras que todos usavam na época. “E eu sabia que estávamos virando a esquina. As pessoas me olhavam nos olhos como se estivessem simplesmente olhando para mim. E eu estava olhando para eles.

Neste momento, é claro que a crise da saúde mental mudou para sempre o mundo académico: as suas estruturas, a sua cultura e o papel que se espera que desempenhe na sociedade americana. Mais da metade dos estudantes universitários americanos agora relatam depressão, ansiedade ou estão pensando seriamente em suicídio. Este é um problema que vai além da geografia, raça, classe, identidade, recursos institucionais ou prestígio e capacidade acadêmica. Quase um em cada quatro americanos na faculdade considerou desistir no ano passado devido à sua saúde mental. Ajustar a pedagogia para ter em conta esta escala de doenças e, em alguns casos, de deficiência, é a nova fronteira do ensino pós-secundário.

No início de 2022, o WPI abriu um grande novo Centro de Bem-Estar, mesmo ao lado do refeitório principal da escola, como que para declarar que o bem-estar é fundamental para a missão institucional da escola. Quando visitei Worcester neste outono, quase todas as recomendações de curto prazo feitas pela força-tarefa e várias da revisão independente da Riverside haviam sido implementadas.