Sábado, Julho 13

Flores contaminadas têm cheiro menos doce para os polinizadores, segundo estudo

Flores contaminadas têm cheiro menos doce para os polinizadores, segundo estudo

Os danos que a poluição atmosférica pode causar são extensos e bem conhecidos: os produtos químicos produzidos pelas atividades humanas podem reter o calor na atmosfera, alterar a química dos oceanos e prejudicar a saúde humana de inúmeras formas.

Agora, um novo estudo sugere que a poluição do ar também pode tornar as flores menos atractivas para os insectos polinizadores. Compostos chamados radicais nitrato, que podem ser abundantes no ar noturno urbano, degradam severamente o odor emitido pela prímula pálida, reduzindo as visitas de falcões polinizadores. os pesquisadores relataram em Ciências na quinta-feira.

Esta poluição sensorial pode ter efeitos de longo alcance, interferindo na reprodução das plantas e diminuindo a produção de frutos que alimentam muitas espécies, incluindo os humanos. Poderia também ameaçar os polinizadores, que dependem do néctar das flores para o seu sustento e que já estão a sofrer declínios globais.

“Estamos muito preocupados com a exposição humana à poluição atmosférica, mas existe todo um sistema de vida que também está exposto aos mesmos poluentes”, disse Joel Thornton, químico atmosférico da Universidade de Washington e autor do novo estudo. “Estamos realmente descobrindo quão profundos são os impactos da poluição do ar.”

O projeto foi liderado pelo Dr. Thornton; seu colega Jeff Riffell, neurobiologista sensorial e ecologista da Universidade de Washington; e seu aluno de doutorado, Jeremy Chan, que agora é pesquisador na Universidade de Nápoles.

O estudo se concentra na prímula clara, planta com flores delicadas que abrem à noite. Seus principais polinizadores incluem as mariposas-falcão, que possuem antenas de detecção de odores extremamente sensíveis. “Eles são tão bons quanto um cachorro em termos de sensibilidade química”, disse Riffell.

O aroma de uma flor é um buquê olfativo complexo que contém muitos compostos químicos. Para identificar os ingredientes do aroma característico da prímula, os cientistas colocaram sacos plásticos sobre as flores, capturando amostras do ar perfumado. Quando a equipe analisou essas amostras em laboratório, identificou 22 componentes químicos diferentes.

Os cientistas registaram então a actividade eléctrica das antenas das mariposas quando foram expostas a estes compostos aromáticos. Eles descobriram que as mariposas eram especialmente sensíveis a um grupo de compostos chamados monoterpenos, que também ajudam a dar às coníferas seu cheiro fresco e perene.

Os pesquisadores usaram esses aromas atraentes para criar seu próprio perfume simulado de prímula. Depois, adicionaram radicais ozônio e nitrato, que podem se formar quando poluentes produzidos pela queima de combustíveis fósseis entram na atmosfera. O ozônio, que se forma na presença da luz solar, é abundante durante o dia, enquanto os radicais nitratos, que são decompostos pela luz solar, são mais dominantes à noite.

Os cientistas primeiro adicionaram ozônio ao perfume de prímula e observaram alguma degradação química, com concentrações de dois monoterpenos essenciais caindo cerca de 30%. Eles então adicionaram radicais nitrato à mistura, o que se mostrou muito mais prejudicial, reduzindo esses principais atrativos para traças em até 84% em comparação com seus níveis originais. Eles “desapareceram quase completamente”, disse Thornton.

Para testar os efeitos em duas espécies de falcões, os cientistas colocaram uma flor falsa, emitindo um aroma simulado de prímula, numa extremidade de um túnel de vento. As mariposas soltas do outro lado muitas vezes encontravam o caminho até a flor.

Mas quando a flor falsa exalava uma fragrância degradada pelos radicais nitratos, as mariposas hesitaram. A taxa de visitação das flores do falcão do tabaco caiu 50%, enquanto as mariposas esfinge de linha branca não visitaram mais a flor. Os pesquisadores descobriram que a adição de ozônio por si só não teve efeito no comportamento das mariposas.

Os cientistas replicaram essas descobertas na natureza, colocando flores artificiais em plantas de prímula. As flores que emitem uma fragrância degradada pela poluição receberam 70% menos visitas de falcão ao longo de uma noite do que aqueles que exalam um odor intacto, descobriram os pesquisadores. Eles calcularam que esta queda reduziria a polinização das prímulas o suficiente para diminuir significativamente a produção de frutos. “O ambiente químico está desempenhando um papel muito importante na formação dessas comunidades ecológicas”, disse o Dr. Riffell.

Os pesquisadores acreditam que o problema se estende muito além da mariposa e da prímula. Muitos polinizadores são sensíveis aos monoterpenos, comuns em odores florais. Utilizando modelos computacionais, os investigadores calcularam que, em muitas cidades de todo o mundo, a poluição reduziu as distâncias de detecção de odores em mais de 75% desde a era pré-industrial.