Quarta-feira, Abril 17

Membros de um time campeão de basquete da HBCU lutam por reconhecimento

Em 1957, o programa de basquete masculino da Tennessee Agricultural and Industrial State University, em Nashville, tinha todas as características de um grande time: um treinador dedicado aos fundamentos do jogo e um ataque rápido que aplicava pressão implacável em toda a quadra.

“Sentimos que se mantivéssemos o foco, não haveria mais ninguém que pudesse nos vencer”, disse Dick Barnett, guarda do time.

Isso era verdade, três vezes mais. O Tennessee A&I Tigers se tornaria o primeiro time de uma faculdade ou universidade historicamente negra a vencer qualquer campeonato nacional, e o primeiro time universitário a vencer três campeonatos consecutivos.

Mas a equipe, apanhada pelos ventos contrários do Jim Crow South, tem lutado por reconhecimento desde então.

Barnett, agora com 87 anos e que jogou pelos dois times campeões do New York Knicks na década de 1970, passou a última década trabalhando para corrigir isso. Ele passou anos fazendo campanha para que os Tigers fossem incluídos no Naismith Memorial Basketball Hall of Fame e está ensinando uma nova geração de jogadores de basquete na Tennessee State University, como a escola agora é conhecida, sobre o time que quebra barreiras.

A jornada deles agora é tema de um novo documentário da PBS.”O sussurrador de sonhos.”

E se Barnett conseguir o que quer, a viagem incluirá uma última parada: a Casa Branca. Mais de 50 membros do Congresso assinou uma carta em nome da equipe solicitando um convite “para um tão esperado reconhecimento e uma celebração digna”.

O tempo é a essência. Apenas sete jogadores das equipes campeãs ainda estão vivos, e apenas três deles e um assistente técnico sobrevivente estão saudáveis ​​o suficiente para viajar, disse Danielle Naassana, produtora do filme.

“Ainda sinto que é uma grande coisa, não só para mim, mas para a minha raça, ser aceito e ir para a Casa Branca depois de ter sido preterido todos esses anos”, disse George Finley, 85, ex-central da equipe. . , disse ele em entrevista.

A Casa Branca não respondeu a um pedido de comentário.

Se a equipe chegar lá, será graças a Barnett.

Barnett cresceu na segregada cidade de Gary, Indiana, jogando bolas de pingue-pongue em um copo de lata. Mas quando ele tinha cerca de 9 ou 10 anos, ele os trocou por uma bola de basquete e jogava em uma quadra local até tarde da noite.

Uma daquelas noites em que ele estava praticando arremesso característico – um ponto de interrogação disparado com muito ar – quando o técnico do Tigers, John McLendon, apareceu perguntando se gostaria de se juntar a ele no Tennessee A&I.

Barnett veio para Nashville em 1955, ano em que Emmett Till foi assassinado no Mississippi e Rosa Parks foi presa em Montgomery, Alabama, por se recusar a ceder seu assento a um homem branco em um ônibus municipal. A equipe estava perfeitamente consciente das forças sociais que trabalhavam contra eles, disse Barnett. Seu maior obstáculo poderia ser resumido em duas palavras: “Cor da pele, cor da pele, cor da pele”, disse ela.

“A implicação era que vocês não eram brancos bons o suficiente para fazer o que queríamos, que isto é a América, esta é uma sociedade americana branca”, disse ele. “Fazíamos parte da história americana, embora tivéssemos uma cor e um estilo diferentes.”

Barnett disse que McLendon fez um “tremendo esforço” para manter seus jogadores focados e entender que “éramos tão bons quanto qualquer um neste jogo”, mesmo que isso significasse ficar em casas particulares quando jogávamos na estrada porque os hotéis não acomodariam. eles. .

“Eu sempre soube que ele era ótimo”, disse Barnett. “Eu era um ótimo atirador. “Eu era um grande jogador.”

McLendon, discípulo do inventor do basquete James Naismith, estava travando sua própria batalha. Ele tentou transferir o Tennessee A&I para a NCAA, mas sua entrada foi negada, então o time jogou na Associação Nacional de Atletismo Intercolegial.

Os Tigers, condicionados à velocidade e precisão, abalaram a liga ao vencer campeonatos em 1957, 1958 e 1959. Nove jogadores dos times campeões do Tennessee A&I jogariam basquete profissional.

As vitórias do campeonato são anotadas em pingentes pendurados nas vigas do Gentry Center no Tennessee State, mas o legado da equipe foi praticamente perdido na história, até que Barnett “decidiu fazer algo a respeito”, como diz no documentário.

No filme, os ex-jogadores da NBA Julius Erving, Walt Frazier, Bill Bradley e Phil Jackson defendem a inclusão do time no Hall da Fama do Basquete. Mas Barnett levou quase uma década para convencer os eleitores do Hall da Fama de que sua equipe era digna de reconhecimento.

Em 2019, ele finalmente vestiu a jaqueta laranja na cerimônia de posse como representante da equipe.

“Sua liderança na quadra como jogador de basquete foi realmente mostre-me, não me diga”, disse Eric Drath, que dirigiu o documentário. “Foi a mesma coisa ao fazer o filme.”

Ron Thomas, autor de “They Cleared the Lane: The NBA’s Black Pioneers”, disse que era comum na era Jim Crow a mídia branca ignorar os times negros.

“A América se perdeu por não poder ouvir, ler e assistir aos times de alguns desses grandes treinadores e jogadores daquela época”, disse Thomas, diretor do programa de jornalismo em esportes, cultura e justiça social da Universidade Morehouse. “Eles não tiveram nenhuma exposição.”

Mas para equipes como o Tennessee A&I Tigers, havia uma camada extra de responsabilidade, disse Thomas: “Eles representam mais do que apenas eles próprios”.