Quarta-feira, Abril 17

Numa ligação estratégica, Israel pesa a libertação de reféns contra a destruição do Hamas

Após mais de 100 dias de guerra, o progresso limitado de Israel no desmantelamento do Hamas levantou questões dentro do alto comando militar sobre a viabilidade a curto prazo de alcançar os principais objectivos do país durante a guerra: erradicar o Hamas e também libertar os reféns israelitas que ainda estão em Gaza.

Israel estabeleceu o controlo sobre uma parte menor de Gaza nesta altura da guerra do que tinha inicialmente previsto nos planos de batalha desde o início da invasão, que foram revistos pelo The New York Times. Esse ritmo mais lento do que o esperado levou alguns comandantes a expressarem, em privado, frustrações com a estratégia do governo civil para Gaza, e levou-os a concluir que a liberdade de mais de 100 reféns israelitas ainda detidos em Gaza só pode ser garantida através de medidas diplomáticas e não militares. significa.

Os duplos objectivos de libertar os reféns e destruir o Hamas são agora mutuamente incompatíveis, de acordo com entrevistas com quatro líderes militares seniores, que falaram sob condição de anonimato porque não foram autorizados a falar publicamente sobre as suas opiniões pessoais.

Há também um conflito entre quanto tempo Israel precisaria para erradicar completamente o Hamas (um trabalho demorado realizado no labirinto de túneis subterrâneos do grupo) e a pressão, aplicada pelos aliados de Israel, para acabar rapidamente com a guerra, no meio de uma espiral de guerra. mortes de civis. Pedágio.

Os generais disseram ainda que uma batalha prolongada destinada a desmantelar completamente o Hamas provavelmente custaria a vida dos reféns israelenses mantidos em Gaza desde 7 de outubro, quando militantes do Hamas invadiram Israel, matando aproximadamente 1.200 pessoas e levando cerca de 240 cativas, segundo estimativas israelenses.

O Hamas libertou mais de 100 reféns em Novembro, mas disse que não libertará os outros a menos que Israel concorde com a cessação completa das hostilidades. Acredita-se que a maioria dos reféns restantes sejam mantidos por células do Hamas escondidas na fortaleza subterrânea de túneis que se estende por centenas de quilómetros abaixo da superfície de Gaza.

Na quinta-feira, Gadi Eisenkot, um antigo chefe do exército que faz parte do gabinete de guerra, expôs uma divisão dentro do governo quando disse numa entrevista televisiva que era uma “ilusão” acreditar que os reféns poderiam ser resgatados vivos através de operações militares. .

“A situação em Gaza é tal que os objectivos da guerra ainda não foram alcançados”, disse Eisenkot, acrescentando: “Para mim, não há dilema. A missão é resgatar civis, antes de matar um inimigo.”

Essa ligação estratégica ampliou a frustração dos militares com a indecisão da liderança civil de Israel, segundo os quatro comandantes.

Os comandantes disseram que a ambiguidade do primeiro-ministro Benjamin Netanyahu sobre um plano pós-guerra para Gaza era, pelo menos em parte, responsável pela situação dos militares no campo de batalha.

Netanyahu ainda não esclareceu como Gaza será governada após a guerra, e os comandantes disseram que sem uma visão de longo prazo para o território, os militares não seriam capazes de tomar decisões tácticas de curto prazo sobre como capturar as partes de Gaza que permanecer fora do controle israelense. A captura da parte mais meridional de Gaza, que faz fronteira com o Egipto, exigiria uma maior coordenação com o Egipto. Mas o Egipto não está disposto a comprometer-se sem garantias de Israel sobre o plano pós-guerra, disseram três dos comandantes.

Quando questionado sobre comentários, o gabinete de Netanyahu disse num comunicado que “o primeiro-ministro está a liderar a guerra contra o Hamas com conquistas sem precedentes de uma forma muito decisiva”. Num discurso na quinta-feira, Netanyahu prometeu alcançar “vitória completa sobre o Hamas” e também resgatar os reféns.

Os militares israelenses recusaram-se a responder aos comentários dos comandantes.

Os generais temem que uma campanha prolongada – sem um plano pós-guerra – corroa qualquer apoio remanescente dos aliados de Israel, limitando a sua vontade de fornecer munições adicionais.

Os líderes estrangeiros ficaram alarmados com o número de mortos causado pela campanha de Israel: mais de 24 mil habitantes de Gaza morreram na guerra, segundo as autoridades de saúde do enclave, o que provocou acusações de genocídio, firmemente negadas por Israel. As autoridades de Gaza não disseram quantos dos mortos eram combatentes, mas as autoridades militares israelitas dizem que o número inclui mais de 8.000 combatentes.

As famílias dos reféns expressaram mais claramente a necessidade de libertar os seus familiares através da diplomacia e não da força. Desde então, alguns reféns feitos em Gaza foram declarados mortos e ainda não está claro se foram mortos acidentalmente pelas forças israelitas ou pelo Hamas.

Dos mais de 100 reféns libertados desde o início da invasão, apenas um foi libertado numa operação de resgate. Todos os outros foram trocados por prisioneiros e detidos palestinianos durante uma breve trégua em Novembro.

Ao concentrarem os seus esforços na destruição dos túneis, os militares correm o risco de cometer erros que poderão custar a vida de mais cidadãos israelitas. Três reféns israelitas já foram mortos pelos seus próprios soldados em Dezembro, apesar de agitarem uma bandeira branca e gritarem em hebraico.

“É basicamente um impasse”, disse Andreas Krieg, especialista em guerra do King’s College London. “Não é um ambiente em que os reféns possam ser libertados”, acrescentou.

“Se você entrar nos túneis e tentar libertá-los com forças especiais, ou algo assim, você os matará”, disse Krieg. “Você os mata direta ou indiretamente, em armadilhas ou em um tiroteio.”

Muitos túneis foram destruídos, mas se os restantes túneis permanecerem intactos, o Hamas permanecerá efectivamente invicto, diminuindo a probabilidade de o grupo libertar reféns em quaisquer circunstâncias antes de um cessar-fogo completo.

A alternativa restante é um acordo diplomático que poderia envolver a libertação dos reféns em troca de milhares de palestinos presos por Israel, juntamente com a cessação das hostilidades.

Segundo três dos comandantes entrevistados pelo The Times, os meios diplomáticos seriam a forma mais rápida de devolver os israelenses que permanecem em cativeiro.

Para alguns da direita israelita, o progresso limitado da guerra é o resultado da recente decisão do governo, na sequência da pressão dos Estados Unidos e de outros aliados, de abrandar o ritmo da invasão.

Mas os líderes militares dizem que a sua campanha foi prejudicada por uma infra-estrutura do Hamas que era mais sofisticada do que os funcionários dos serviços secretos israelitas avaliaram anteriormente.

Antes da invasão, as autoridades pensavam que a rede de túneis sob Gaza tinha até 160 quilómetros de comprimento; O líder do Hamas em Gaza, Yahya Sinwar, tinha recuperado em 2021 estava perto de 300 milhas.

As autoridades militares acreditam agora que existem até 720 quilómetros de túneis abaixo de um território que tem apenas 40 quilómetros no seu ponto mais longo. Somente sob o comando de Khan Younis, Israel estima que existam pelo menos 160 quilômetros de passagens, espalhadas por vários níveis. E em toda Gaza, estima-se que existam 5.700 poços que conduzem à rede, tornando tão difícil desligar a rede acima do solo que o exército parou de tentar destruir todos os poços que encontrou.

Localizar e escavar cada túnel é demorado e perigoso. Muitos estão equipados com armadilhas, segundo os militares israelenses.

Uma vez lá dentro, um comando israelense altamente treinado perde a maior parte da vantagem militar que possui na superfície. Os túneis são estreitos e muitas vezes largos o suficiente apenas para passar em fila única. Isso significa que qualquer combate dentro deles é reduzido ao combate corpo a corpo.

Na véspera da invasão de Israel, os militares avaliaram que estabeleceriam “controlo operacional” sobre a cidade de Gaza, Khan Younis e Rafah – as três maiores cidades de Gaza – até ao final de Dezembro, de acordo com um documento de planeamento militar revisto pelo The Times.

Mas em meados de Janeiro, Israel ainda não tinha começado o seu avanço em direcção a Rafah, a cidade mais a sul de Gaza, e ainda não tinha expulsado o Hamas de todas as partes de Khan Younis, outra grande cidade do sul.

Depois de o exército ter aparentemente estabelecido o controlo sobre o norte de Gaza no final do ano passado, disse que a guerra tinha entrado numa fase nova e menos intensa. Os generais retiraram cerca de metade dos 50 mil soldados estacionados no norte de Gaza no auge da campanha, em Dezembro, esperando-se mais partidas até ao final de Janeiro.

Isso criou um vácuo de poder no norte, permitindo que os combatentes do Hamas e os responsáveis ​​civis tentassem reafirmar a sua autoridade naquele país, alarmando muitos israelitas que esperavam que o Hamas tivesse sido completamente derrotado na área.

Na terça-feira, militantes do Hamas no norte de Gaza dispararam uma barragem de cerca de 25 foguetes contra o espaço aéreo israelense, irritando os israelenses que esperavam que, após meses de guerra, as capacidades de lançamento de foguetes do Hamas tivessem sido destruídas.

Nos últimos dias, agentes da polícia e responsáveis ​​pela assistência social do governo liderado pelo Hamas ressurgiram dos seus esconderijos na Cidade de Gaza e em Beit Hanoun, duas cidades do norte, e tentaram manter a ordem diária e restaurar alguns serviços de saúde, de acordo com um relatório. alto funcionário israelense que falou anonimamente para discutir uma questão delicada.

E os principais líderes do Hamas em Gaza – incluindo Sinwar, Mohammad Deif e Marwan Issa – continuam foragidos.

Alguns políticos israelenses dizem que Israel poderia derrotar o Hamas mais rapidamente e resgatar reféns aplicando mais força. Eles dizem que novas agressões também poderiam forçar o Hamas a libertar mais reféns sem um cessar-fogo permanente.

“Devíamos aplicar muito mais pressão”, disse Danny Danon, um importante legislador do partido governista Likud, de Netanyahu. “Cometemos um erro quando mudamos a forma como operamos.”

Mas analistas militares dizem que mais força pouco conseguirá.

“É uma guerra que não pode ser vencida”, disse o Dr. Krieg.

“Na maioria das vezes, quando você está em uma guerra que não pode ser vencida, em algum momento você percebe e desiste”, acrescentou. “E eles não fizeram.”

Netanyahu diz que ainda é possível alcançar todos os objetivos de Israel e descartou a ideia de parar a guerra.

“Parar a guerra antes que os objectivos sejam alcançados enviará uma mensagem de fraqueza”, disse ele no seu discurso de quinta-feira.

Rawan Sheikh Ahmad e Johnatan Reiss contribuíram com reportagens.