Quarta-feira, Abril 17

O mais recente desafio da Ucrânia: tensão crescente entre os principais líderes

Enquanto a Ucrânia luta contra uma feroz ofensiva russa e os seus líderes esperam para ver se os seus aliados ocidentais aprovarão mais de 100 mil milhões de dólares em ajuda tão necessária, o governo de Kiev enfrenta uma distracção crescente: o tumulto nos seus escalões superiores centra-se no destino dos dirigentes. comandante militar.

Houve especulação nos círculos políticos e militares, nos meios de comunicação social e online esta semana de que o Presidente Volodymyr Zelensky tinha despedido o comandante, General Valeriy Zaluzhny, e os rumores tornaram-se tão difundidos que o gabinete do presidente foi forçado a emitir uma negação pública.

“Não houve demissão”, disse o porta-voz do presidente, Serhiy Nikiforov, à mídia ucraniana na segunda-feira.

A breve resposta apenas alimentou mais especulações e, na terça-feira, a capital ainda estava preocupada se o general iria ficar ou partir. Nem o gabinete do presidente nem o comando militar forneceram qualquer informação nova.

Um ex-alto funcionário ucraniano disse que o governo de Zelensky planejava destituir o general, mas recuou na noite de segunda-feira, quando a notícia vazou. Agora eles estavam desacelerando o processo, disse o funcionário.

Um membro do parlamento ucraniano que foi informado sobre os planos fez um relato semelhante, dizendo que os dois homens se encontraram na noite de segunda-feira, mas nenhuma decisão foi tomada. Um dos pontos críticos para o governo foi que não houve substituto imediato para ocupar o lugar do general Zaluzhny, disse a fonte.

Ambos falaram sob condição de anonimato para discutir assuntos militares internos delicados.

O tumulto na liderança da Ucrânia durante a guerra surge num momento em que os russos mantêm um avanço sustentado em torno da cidade oriental de Avdiivka, onde as suas forças têm montado onda após onda de ataques desde o início de Outubro.

Na semana passada, soldados russos conseguiram fazer um ataque no extremo sul da cidade, usando túneis de drenagem para ficar atrás das defesas e emboscar as forças ucranianas.

Agora estão a ser travadas batalhas campais para desalojar os russos. Os soldados que lutam ao redor da cidade – onde cerca de 1.000 civis permanecem, mesmo enquanto os russos arrasam constantemente o terreno – disseram que o avanço russo ainda não ameaça linhas de abastecimento vitais, mas reflete o desejo russo de tomar a cidade aparentemente a qualquer custo.

A remoção do General Zaluzhny também poderia criar um problema político espinhoso para Zelensky. O comandante militar é agora mais popular do que o presidente em algumas sondagens de opinião, e a sua remoção seria vista por alguns como uma medida destinada a menosprezar o general como um potencial adversário político.

O trabalho do General Zaluzhny tem estado em dúvida desde que se tornou claro, no Outono, que a contra-ofensiva da Ucrânia no sul do país tinha falhado.

O ex-presidente ucraniano e figura proeminente da oposição Petro O. Poroshenko foi um dos muitos políticos proeminentes que rapidamente opinou sobre os rumores.

Defendendo o general Zaluzhny, disse que o comandante militar se tornou a personificação da unidade necessária em todo o país ao longo de dois anos de combates brutais para salvar a nação da subjugação russa.

A decisão de destituí-lo não seria motivada “por considerações militares e estratégicas”, disse ele durante uma viagem a Bruxelas, acrescentando: “É baseada em emoções e ciúmes”.

A confusão no topo já está a ter um efeito de repercussão nas forças armadas da Ucrânia, disseram membros do parlamento ucraniano, afectando o moral nas fileiras e o trabalho dos oficiais superiores com os seus homólogos nos exércitos aliados. A incerteza paira sobre se as ordens emitidas pelo General Zaluzhny têm o apoio do presidente, afectando a confiança na cadeia de comando.

Ao longo da linha de frente, onde os ucranianos travam diariamente confrontos intensos e sangrentos, Alguns soldados lamentaram a interrupção. “Zaluzhny goza de autoridade muito elevada no exército”, disse o tenente Pavlo Velychko, que serve na 101ª Brigada de Defesa Territorial da Ucrânia. Demitir o general, disse ele, seria “um sinal para comandantes de todos os escalões: não importa quão bem você faça seu trabalho, você pode ser demitido sem justa causa”.

O tumulto nas fileiras de liderança surge num momento particularmente precário da guerra pela Ucrânia. A Rússia intensificou os ataques no campo de batalha, ao mesmo tempo que intensificou a sua campanha de propaganda destinada a minar o apoio à Ucrânia no Ocidente. Entretanto, a Ucrânia é forçada a esperar para ver como os interesses políticos dos Estados Unidos e da Europa afectarão as suas perspectivas de obter a ajuda de que necessita desesperadamente.

O conflito entre a liderança militar e civil da Ucrânia tem feito parte da discussão de fundo em Kiev há meses, tal como as especulações sobre uma mudança na liderança militar.

Nem o homem nem a sua equipa fizeram muito para dissipar os relatos de tensão. Embora Zelensky e o General Zaluzhny tenham aparecido juntos em oportunidades fotográficas e organizados eventos, os dois líderes mais poderosos do país nunca se dirigiram juntos à nação de uma forma significativa.

As relações geladas e a falta de explicação sobre a posição do general tornaram-se problemas em si, disse Volodymyr Ariev, membro do parlamento do partido de oposição Solidariedade Europeia. Isso não era característico de Zelensky, um ex-ator frequentemente elogiado por suas habilidades de comunicação, disse ele, acrescentando: “A ausência de comunicação equivale à confirmação de um problema”.

Os atritos entre o presidente e o seu principal general têm estado a ferver, principalmente nos bastidores, logo após a invasão russa e à medida que a popularidade do general Zaluzhny aumentava com as vitórias militares. Entre os analistas políticos ucranianos, o general é visto como um possível rival de Zelensky caso as eleições agora suspensas pela lei marcial sejam retomadas.

O cisma aprofundou-se no Outono passado, quando o General Zaluzhny publicou um ensaio declarando que os combates estavam paralisados, contradizendo as afirmações esperançosas de progresso de Zelensky. Essa violação seguiu-se a uma contra-ofensiva ucraniana organizada com milhares de milhões de dólares em armas ocidentais que não conseguiu avançar e custou milhares de baixas ucranianas.

Mais recentemente, os dois discordaram publicamente sobre se a liderança civil ou militar deveria ser responsável por um plano para recrutar até meio milhão de homens para reabastecer o exército. O projeto provavelmente será impopular e manchará os líderes mais intimamente associados a ele, observaram comentaristas ucranianos.

Os rumores desta semana foram de natureza ligeiramente diferente: a reação foi mais rápida e generalizada do que no passado.

Embora o Kremlin procure certamente tirar partido de qualquer turbulência no comando ucraniano para minar ainda mais o apoio à Ucrânia, a própria Moscovo recorreu a um elenco rotativo de figuras militares para liderar o seu esforço de guerra.

O presidente Vladimir V. Putin nomeou o general Valery V. Gerasimov há um ano, demitindo o general Sergei Surovikin, que serviu apenas três meses. O General Surovikin substituiu o General Aleksandr Dvornikov.

O general Gerasimov não foi visto em público este ano, alimentando rumores de que foi ferido ou morto num ataque ucraniano enquanto visitava a península ocupada da Crimeia.

A inteligência militar ucraniana disse não saber se o líder russo durante a guerra está vivo.

“Esta é uma informação que requer uma verificação adicional cuidadosa”, disse Andriy Yusov, porta-voz do Ministério da Inteligência Militar da Ucrânia. “Esta seria uma notícia muito boa para todos nós, mas estamos atualmente verificando.”

O atrito entre líderes civis e militares tem sido a base de muitas guerras. O presidente Abraham Lincoln demitiu o comandante do Exército do Potomac, general George B. McClellan, na Guerra Civil, e durante a Guerra da Coréia, o presidente Truman demitiu o general Douglas MacArthur. Mas a forma como as mudanças militares são tratadas é muitas vezes crítica para a forma como são percebidas.

Se qualquer medida para substituir o general for vista como uma necessidade puramente política e não militar, Zelensky poderá enfrentar uma reacção negativa não só entre os políticos da oposição, mas também entre o público, que as sondagens mostram que tem o general Zaluzhny na mais alta consideração.

Maria Varenikova contribuiu com reportagens de Kiev, Ucrânia e Eric Schmitt de Washington.