Quarta-feira, Abril 17

Por que os caçadores de cobras na Austrália estão cada vez mais ocupados

O telefone toca. É a prisão local. Há uma cobra em uma cela. Em poucas horas, também foram vistas cobras numa escola, debaixo de um piano guardado numa garagem privada e perto de uma piscina em forma de lagoa num lar de idosos. Os clientes querem que eles saiam.

Os negócios nunca estiveram melhores para Stuart McKenzie, que dirige um serviço de captura de cobras em Sunshine Coast, um enclave verdejante ao longo de quilómetros de praias imaculadas no vasto estado australiano de Queensland. Em dias movimentados, você pode receber mais de 35 ligações sobre cobras problemáticas.

Queensland é o lar do maior número de espécies de cobras na Austrália – cerca de 120. Destas, dois terços são venenosas e um punhado são mortais. Em toda a Austrália, as mortes por picadas de cobra continuam extremamente raras (cerca de duas por ano) e em Queensland, os répteis são simplesmente uma parte da vida.

Nos meses mais frios do ano (historicamente de abril a setembro), as cobras ficam lentas e não conseguem comer, beber, defecar ou mesmo se mover durante semanas a fio. Mas à medida que o mundo aquece e o clima no sul de Queensland muda de subtropical para tropical, este período de brumação está a diminuir, o que significa mais confrontos entre humanos e animais.

“As cobras não só estão se tornando mais ativas no início do ano e permanecendo ativas por mais tempo, mas também significa que permanecerão ativas até tarde da noite”, disse Bryan Fry, professor de biologia na Universidade de Queensland. Nas noites com temperaturas acima de 28 ou 29 graus Celsius, ou 82 graus Fahrenheit, acrescentou, as cobras permanecerão ativas a noite toda.

McKenzie, 35 anos, do Sunshine Coast Snake Catchers 24/7, diz que suas férias de inverno estão ficando mais curtas.

Num trabalho recente, uma cobra castanha de mais de um metro e meio (a segunda espécie de cobra mais venenosa do mundo, apesar do nome discreto) ficou presa entre uma tela e uma janela e precisou ser removida. Mais simples era um pedido para remover uma píton-tapete não-venenosa, com o corpo intrinsecamente estampado com espirais e redemoinhos, enrolado nas profundezas de um galpão. (As taxas de remoção de cobras começam em 154 dólares australianos, ou cerca de US$ 100.)

Os caçadores de cobras viajam com pouca bagagem. Em um trabalho típico, eles podem carregar pouco mais do que um gancho de metal, usado para puxar delicadamente uma cobra de baixo da mobília ou empurrá-la para o lugar, e um grande saco de algodão no qual as cobras são realocadas. Em cada trabalho, o objetivo é prejudicar ou perturbar a cobra o mínimo possível e depois levá-la para algum lugar onde seja menos provável que tenha problemas.

Com a previsão de que a população da Sunshine Coast aumente em mais de 50 por cento, para cerca de meio milhão de pessoas, nos 25 anos até 2041, a desflorestação está a aumentar. acontecendo em velocidade. Mais casas estão sendo construídas, e muitas cobras que antes viviam em florestas nativas estão encontrando abrigo (e uma fonte confiável de alimento e água) em casas destinadas a humanos.

A maioria dos confrontos passa sem incidentes. Mas o medo e a desinformação ainda são galopantes, disse McKenzie, assim como a percepção persistente entre as gerações mais velhas de australianos de que “a única cobra boa é uma cobra morta”.

McKenzie pode capturar répteis altamente venenosos com as próprias mãos e fluidez baléica. Mas também deve ser quase tão ágil para enfrentar humanos. Os clientes podem ter um medo intenso de cobras e, se os transeuntes os virem soltando um espécime saudável na natureza depois de ter sido removido de uma casa, eles podem responder com medo, raiva ou lágrimas.

Tal como os cangurus, os coalas e outros animais selvagens australianos, as cobras são protegidas por lei e desempenham um papel vital no ecossistema, mantendo as pragas afastadas. Pesquisadores da Universidade Macquarie descobriram que, ao comer camundongos e ratos, os benefícios das cobras para os agricultores superam em muito os custos potenciais de ter uma criatura venenosa no local.

Enquanto uma pequena e inofensiva cobra arborícola era retirada de seu quarto, Doris Hyde, 96 anos, explicou como entrou em pânico e instintivamente atingiu o animal com um jato de spray contra moscas. “Achei que isso poderia deixá-lo doente”, disse ela.

“Você não deveria fazer isso”, disse McKenzie, porque poderia prejudicar o animal. “Da próxima vez, ligue para nós”, acrescentou, enquanto enxaguava a criatura na torneira da cozinha.

Para cada cobra que pode ser colocada pacificamente em um saco e levada embora, há muitas outras que desaparecem antes que um caçador de cobras chegue. Num desses trabalhos infrutíferos, McKenzie caminhou por entre alguns arbustos perto de uma casa de repouso, afastando a folhagem e espiando profundamente uma latrina à beira da piscina. O sol estava forte e ele ergueu o braço para enxugar a testa.

“Só dias longos e suados”, disse ele, “perseguindo cobras extremamente perigosas”.

As cobras doentes são cuidadas no vizinho Zoológico da Austrália, fundado pelo conservacionista Steve Irwin. Numa quinta-feira recente, McKenzie trouxe três pítons feridas para a clínica. Dois aceitaram uma inspeção com relativa graça, mas o terceiro bateu no chão, movendo a cabeça como se fosse morder o joelho esquerdo do Sr. McKenzie enquanto ele segurava o rabo firmemente na mão.

“Ele está de mau humor”, disse Katie Whittle, a veterinária.

O negócio do Sr. McKenzie foi apresentado na televisão local e tem muitos seguidores nas redes sociais. Tik Tok, Instagram e Facebookcom postagens de vídeos e imagens de cobras comendo gambás impossivelmente grandes, andando em lugares onde não deveriam estar e geralmente fazendo travessuras ofídicas.

McKenzie, que emprega um gerente de mídia social para manter um cronograma de postagem rigoroso, tenta encontrar um equilíbrio entre “capturas fáceis e agradáveis ​​de pítons de tapete”, disse ele, “e capturas assustadoras e defensivas de cobras marrons” para dissuadir as pessoas de tentar lidar com cobras. sozinhos sem treinamento adequado.

Em seu trabalho atual, nos últimos sete anos, o Sr. McKenzie trabalhou anteriormente como tratador de répteis no Zoológico da Austrália. Ele teve lagartos de língua azul como animais de estimação desde a infância, mas no início era cauteloso com cobras e tinha pouco interesse em lidar com elas. Só depois de trabalhar com eles todos os dias no zoológico, disse ele, é que ele pensou: “Uau, essas coisas são muito legais”.

Nos últimos anos, seu negócio se expandiu para incluir sete caçadores de cobras e dezenas de subcontratados em Queensland. Ainda assim, as horas podem ser implacáveis.

“É um daqueles trabalhos que podem cobrar seu preço”, disse ele.