Quarta-feira, Abril 17

Primeiras mortes por gripe aviária relatadas em pinguins antárticos

As conhecidas aves pretas e brancas enfrentam inúmeras ameaças, incluindo alterações climáticas, poluição e pesca comercial. Três espécies de pinguins antárticos (pinguins imperadores, pinguins rockhopper do sul e pinguins macarrão) são classificadas como vulneráveis ​​ou quase ameaçadas.

Antes do H5N1 chegar à região Antártida no Outono passado, vírus altamente patogénicos da gripe aviária nunca tinham sido documentados na área. Isso significa que os pinguins provavelmente têm pouca imunidade. E como se reproduzem em colónias grandes e lotadas, quando um pinguim é infectado, o vírus pode espalhar-se rapidamente e causar mortalidade em massa. (À medida que o vírus se espalhava pela América do Sul no ano passado, o Chile relatou a morte de milhares de pinguins de Humboldt.)

A extensão da propagação do vírus nas populações de pinguins antárticos permanece incerta.

Nas Ilhas Malvinas, alguns pinguins gentoo pareciam doentes ou letárgicos, e um pequeno número apresentava sintomas neurológicos, antes de serem encontrados mortos, disse Heathman. O vírus ainda não foi confirmado em nenhuma outra espécie de pinguim local, disse ele, mas os testes estão sendo feitos em pinguins rockhopper.

Pelo menos um caso suspeito também foi relatado em pinguins-reis na Geórgia do Sul, outro território britânico, de acordo com a Rede de Saúde da Vida Selvagem Antártica, que faz parte da Comitê Científico para Pesquisa Antártica.

Esse relatório foi baseado em um único pinguim-rei morto, e os pesquisadores não observaram um aumento nas mortes de pinguins naquele país, disse Laura Willis, diretora executiva do governo da Geórgia do Sul e das Ilhas Sandwich do Sul. “Estamos monitorando a situação em todas as ilhas”, disse ele.

O vírus, que surgiu pela primeira vez em 2020, causou um impacto sem precedentes nas aves e mamíferos selvagens. Depois que o vírus foi detectado no extremo da América do Sul no ano passado, OFFLUUma rede global de especialistas em gripe alertou que o patógeno poderia se espalhar para a Antártica em seguida.

A região Antártida proporciona um território crítico de reprodução para mais de 100 milhões de aves, bem como focas, leões marinhos e outros mamíferos marinhos. Se o vírus chegasse à região, o seu impacto sobre esses animais “poderia ser imenso”, disse a OFFLU num comunicado em Agosto passado.

Apenas dois meses depois, o vírus foi detectado em skuas marrons na Geórgia do Sul, os primeiros casos na região. Desde então, infecções foram confirmadas em muitas outras espécies de aves, bem como em elefantes e focas. Estes mamíferos marinhos também se reproduzem em grandes colónias e sofreram perdas significativas à medida que o vírus se espalhava pela América do Sul, onde dezenas de milhares de focas e leões marinhos foram mortos. Os cientistas temem que o mesmo destino possa acontecer às focas antárticas à medida que o vírus se espalha.

Nenhuma infecção foi ainda relatada na Antártica continental, embora especialistas tenham afirmado que o vírus já pode estar se espalhando sem ser detectado por lá.